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火的发现

  猿人在技术上取得的一项决定性的进步是学会了用火。现有的材料还无法完全确定人类用火的确切时期。有的人类学家认为380万年前生活在东非 肯尼亚的早期猿人已经开始用火。170万年前生活在中国境内的元谋人则肯定已开始用火了。这是人类第一次对自然力量的利用,它大大地改变了猿人的生活。

  雷击电闪、火山、森林中草木的自然燃烧等,对古猿来说都是恐怖的。但已经开始用石工具采集和进行小规模狩猎的早期猿人,肯定会偶然发现被火烧过的某些植物种子和兽肉特别好吃。这一发现足以导致他们自觉地利用火。

  猿人对火的利用给自己带来了极大的好处。其中最大的好处便是熟食。熟食使食物中的营养更易于吸收,缩短了消化过程,而且也使以前不宜食用的植物和动物,尤其是鱼类,可以食用了。这样便扩大了食物的来源。这对人类肢体和大脑的发育产生了极为有益的影响。

  火给猿人带来的其他好处也是极为重要的。由于猿人多居住在洞穴中,火可以驱散洞穴中的潮湿,因而减少了疾病,降低了死亡率。用火照明给黑暗的洞穴内带来了光明,也给晚间的烤肉、分配食物、准备第二天的活动等带来了方便。另外,在洞外的火堆还可以驱走乘黑夜来袭击的猛兽。

  守护火种是猿人生死攸关的大事。不知道远古的人类祖先懂不懂得看护好火种,不让它蔓延到洞外的山林中,免得一场火灾把自己生存空间的一切化为灰烬。但他们在某些情况下可能会用火来烧山林中的野兽。

  火除了改善了人类的生活质量、给人类以更多的安全感之外,也大大扩展了人类的生活空间,造成了生活于热带和亚热带的猿人向温带和寒带的缓慢迁徙,从而使他们摆脱了人口增长或原居住地区食物来源减少带来的危机。可能正是火的利用才使猿人成为非、亚、欧三洲的旅行者。这一推测是有根据的,因为早期猿人的化石目前只在东非发现,而晚期猿人生活的领域扩大到了全部非洲、亚洲和欧洲。当然,生活于亚洲和欧洲的晚期猿人是不是由目前仅在东非发现的早期猿人迁徙而来,目前仍然是一个谜。

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